Qui a éteint plein d’étoiles ?
7 janvier 2015

     Sur cette nouvelle photographie de l’espace, on dirait que quelqu’un a volé des étoiles dans le ciel ! Mais ne t’inquiète pas, nous n’avons pas besoin de Sherlock Holmes pour résoudre ce mystère : ce méfait spatial est déjà résolu.

    La zone obscure dans ce champ étoilé n’est pas du tout un trou : c’est un nuage sombre de gaz et de poussières qui bloquent la lumière des étoiles placées derrière lui.

    Ce type de nuage est appelé nébuleuse obscure. On a l’impression qu’il s’agit de bouts de ciel vides d’étoiles, mais en réalité, ces nuages font partie des « machines » qui fabriquent le plus d’étoiles de tout l’Univers !

    Les étoiles sont formées à partir des gaz et des poussières de nébuleuses. Et nombre de ce qui ressemble à des taches noires est en fait plein à craquer de « bébé-étoiles », y compris sur cette photo.

    Au début de sa formation, une étoile est appelée « protoétoile ». À ce stade, il existe un simple volume de gaz et de poussières froids qui s’effondre sur lui-même sous l’effet de la force d’attraction gravitationnelle. Le cœur de l’étoile n’a alors pas encore amorcé les réactions de fusion thermonucléaire, qui sont la source d’énergie des « vraies » étoiles.

    En continuant de s’écrouler sur elle-même, la protoétoile devient une boule moins volumineuse et plus chaude. La température des protoétoiles commence vers -250°C (glacial !) ; elle peut atteindre 40 000°C (à la surface) quand elles deviennent des étoiles proprement dites.

    À force de fabriquer des étoiles, le nuage sombre de l’image va se « consumer » pour révéler les étoiles actuellement invisibles derrière lui et les étoiles nouvellement formées.

Anecdote

    La formation d’une étoile peut être déclenchée par de nombreux événements, comme une collision de galaxies ou l’onde de choc générée par une supernova à proximité.

This Space Scoop is based on a Press Release from ESO.
ESO

Adaptation française : Observatoire de Paris & ESIT (Chloé Chatron-Michaud)

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